パピーからもらった、しあわせ。

2005年「愛・地球博」の舞台として有名になった愛知県長久手町。織田信長の次男信雄・家康連合と羽柴秀吉の合戦の舞台にもなった土地です。その今は静かな住宅街に、パピーウォーカーとして活動されている水谷さんのお宅を訪問しました。ご主人の隆さん、奥様の優子さん、隆宏くん(高校生)、悠美ちゃん(高校生)、大佑くん(中学生)の五人家族。そしてパピーのロディ(オス、5ヶ月)も。ちょうど21世紀が始まった平成13年にパピーウォーカーとなり、現在6頭目です。

育児そのもの。
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さっそく奥さまに、パピーウォーカーに申し込まれた動機をおたずねしました。
「犬が好きで。警察犬の訓練士になりたかったくらい。パピーウォーカーは20年くらい前に新聞で知り、やってみたいと思っていました。でも育児などで忙しくて、10年後にやっと申し込めたんです」
盲導犬候補の仔犬を生後2ヶ月頃から約10ヶ月間、家庭で育てるパピーウォーカーとは、育児そのもの。三人のお子さんたちと同時進行では、さすがに荷が重すぎるでしょう。
「きまった時間に食事をあげて、午前と夕方にはお散歩。夜の町も経験させますよ。あとはシツケを重視するくらい。神経は使いますけど、ペットと変わりません」
長女の悠美ちゃんも「一緒にいるときは、盲導犬になるとは考えなくて、楽しく遊んでる」のだそうです。
別れはつらいけど。
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パピーウォーカーが活躍するのは、赤ちゃん犬がどんどん成長していく、最高に愛らしい時。そんな頃に一生けんめい育てるのですが、10ヶ月後には必ず別れの時がやってきます。
「毎回、見送るときはつらいから、いつも泣いてしまいます」
そんな役割なのに、続けられるのはなぜですかと問うと、「正直なところは、このまま飼ってしまいたいと、毎回のように思います」と言った後で、「でも、続けるのは、専業主婦だからという意味も大きいかも知れません。ボランティアを通じて、社会とつながっていられる気がするんですよ。やはり盲導犬を育てるためには、ぜったい必要な事ですから」とおっしゃいます。
パピーを育てる心の内側は、複雑なもののようです。
「別れは確かにつらいけど、盲導犬が不足してる現状を思うと、自分ができる内は続けていきたいですね」
パピーと旅を。
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別れの一面はありますが、やって良かったと思うことは無数にあるそうです。
「家庭が明るくなりますし、犬を通して友だちがすごく増えましたよ」
パピーウォーカーにとって毎日の散歩は欠かせない日課ですが、散歩中にたくさんの人から声をかけられたり、犬や猫がいると人間同士のコミュニケーションもなごやかになりますね。
「それに、規則正しい生活をさせないといけないので、こちらの生活も規則正しくなります。規則正しく食べて、楽しく散歩をしていたら、前は腰痛があったんですけど、なくなっちゃいました」
パピーウォーカーの健康効果とは、予想外でした。
「一頭目は、ものすごい神経質になってましたね。パピーウォーカー同士のつながりもなく、相談できる先輩もいませんでしたが、今では情報交換もできるようになって、毎日が楽しい」
ほかにパピーウォーカーの楽しみは、どんなことでしょうか。
「うちでは毎年、パピーを連れて旅行に行くようにしてます。預かるごとに、かならずみんなで遠出して、思い出をつくります」
お話をうかがっていて、だんだんパピーがうらやましくなってきました。こんなすてきなご家族に大切にされて、旅まで楽しんで。
「海や川で泳がせたりもするんですよ。でも、最初は泳げないんですね。犬は水泳じょうずというイメージがあったので、初めは、アレ、こんなのっ?て。何度か行くと、うまくなりますね」
役に立てる、よろこび。
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ペットを飼いたいとは思わなかった?と悠美ちゃんにたずねてみました。
「一頭いなくなって、次のパピーが来るまでさびしいから、ほかの犬を飼おうと言ったこともありました。でも、盲導犬になったって知らされると、ああ、すごいなと思う。福祉の役に立てたんだって」
優子さんも「ペットも考えましたが、やはりボランティアという役割が強く意識にあって。犬と関わることで、誰かの役に立てるなら、その方がいいかなって」とふり返ります。
「パピーを育てることで、生きものを心をこめて世話することや、しつけると言うこと、そして福祉について考えることの大切さも、子供は学んでいると思います」
盲導犬という役割をもつ仔犬を育てることで、人間の心も育つ。そんなパピーウォーカーの経験が、未来の福祉にゆたかな希望を広げていってくれますように。
今回の取材に快く応じてくださった水谷さんご一家に、あらためてお礼申し上げます。

水谷さんがこれまでに育ててきたパピー

1頭目・ブライト

1頭目:ブライト

2頭目・セピア

2頭目:セピア

3頭目・ヴォイス

3頭目:ヴォイス

4頭目・ニール

4頭目:ニール

5頭目・チェス

5頭目:チェス

6頭目・ロディ

6頭目:ロディ